Los 10 hechos virales más importantes sobre los virus

Los 10 hechos virales más importantes sobre los virus

En un mundo lleno de cosas extraordinarias, los virus pueden ser los más extraños. Están íntimamente involucrados en la vida de todos los organismos, pero técnicamente pueden no estar vivos ellos mismos. Sin embargo, como ha demostrado el año pasado, pueden tener efectos dramáticos en los seres vivos. Un solo virus puede crecer exponencialmente hasta convertirse en un evento que cambia el mundo.

Aquí hay diez datos importantes sobre estas cosas diminutas e infecciosas.

Top 10 de virus misteriosos

10 ¿Están vivos los virus?

Podrías pensar que el debate sobre lo que constituye la vida está zanjado. Generalmente sabemos si algo está vivo o no con solo mirarlo, pero los virus difuminan las líneas. Están hechos de las cosas que asociamos con la vida: proteínas, lípidos y ácidos nucleicos. Incluso hacen cosas que asociamos con la vida: se replican y evolucionan. Pero el hecho clave es que no pueden hacerlo por sí mismos. Para que un virus se replique, debe infectar una célula huésped y secuestrar su metabolismo. La mayoría de los científicos piensan en los virus como conjuntos no vivos de sustancias químicas que son muy buenas para hacer copias de sí mismos.

Sin embargo, hay algunos investigadores que piensan que los virus están muy vivos. Citan la complejidad de sus genomas y la velocidad de su evolución. Dicen que cuando imaginamos los virus en su forma completa, como pequeñas cápsulas de ADN o ARN, podemos imaginar que están muertos. Pero solo de la misma manera, una espora bacteriana muere cuando está inactiva. Una vez que un virus entra en una célula y comienza la compleja tarea de hacer más copias de sí mismo, creen que es perfectamente correcto pensar en ellos como organismos vivos.

Cualquiera que sea el lado del debate que tome el ciclo de "vida" de un virus es fascinante.

9 Los virus pueden ser el origen de la vida

La evolución es la mejor manera de comprender cómo ha cambiado y desarrollado la vida en la Tierra, pero muchas personas afirman que la evolución no puede decirnos nada sobre el origen de la vida en sí. Sin embargo, una hipótesis utiliza la evolución para explicar cómo la vida tal como la conocemos pudo haber llegado a existir.

Al principio existía el ARN, una molécula estrechamente relacionada con el ADN. Fundamentalmente, aunque el ARN es capaz de retorcerse y formar maquinaria molecular que puede hacer copias de sí mismo. Una vez que se formara la primera molécula de ARN que pudiera hacer esto, proliferaría rápidamente. Si se desarrollaran mutaciones que lo hicieran mejor para hacer más copias, competiría con otras cadenas de ARN. De esta forma pueden evolucionar moléculas inanimadas.

¿Cuáles son las cosas más simples que usan ARN y ADN para replicarse? Virus. En la hipótesis de Virus World, fueron los virus los que vinieron primero, y aquellos que podrían infectar organismos celulares son los que han sobrevivido hasta hoy.

8 Eres mayormente virus

Los virus están en todas partes. Dondequiera que haya vida, hay virus asociados a ellos. Si bien algunos son muy notables por sus efectos en nosotros, muchos son tan inofensivos que nunca sabemos que nos afectan. Y hay mucho sobre nosotros a la vez.

Tendemos a pensar en los humanos como una masa de nuestros tejidos y células, los bits que comparten nuestro ADN. En el cuerpo humano hay alrededor de 10,000,000,0000,000 células que son humanas. Sin embargo, este número es pequeño en comparación con las bacterias que viven dentro y sobre nosotros. Hay diez veces más células bacterianas en un ser humano que células humanas. Luego están los virus. Cada ser humano porta cien veces más virus que células humanas.

Si bien algunos de estos virus se dirigirán a las células humanas, muchos de ellos no quieren nada más que infectar las bacterias con las que compartimos nuestro cuerpo.

7 Antibióticos virales

Una de las mayores amenazas de la medicina moderna es la resistencia de las bacterias a los antibióticos. Cuando nuestros antibióticos no logran matar las infecciones bacterianas, estamos prácticamente en la era premoderna, cuando un simple raspado podría llevarlo a la muerte. Los virus pueden ser nuestros salvadores.

Las bacterias son presa de los virus al igual que nosotros. Los fagos son virus que infectan a las bacterias. Una vez que un fago ha infectado una bacteria, replica cientos o miles de copias de sí mismo y abre la bacteria, arrojando más virus para infectar más bacterias. Si puede encontrar un fago que caza y mata una bacteria peligrosa, es posible que haya encontrado una solución para la resistencia a los antibióticos.

Se están realizando muchas investigaciones sobre la terapia con fagos, como se denominan estos tratamientos, y muchos científicos están entusiasmados con la posibilidad de nuevas curas para las infecciones bacterianas. Pero la idea de utilizar fagos no es del todo nueva. Cuando una epidemia de cólera azotó la India en 1926, los médicos tomaron heces de personas que se habían recuperado inesperadamente del cólera y se las dieron a los enfermos. Muchos de los tratados con este método un tanto espantoso se recuperaron. Probablemente la respuesta esté en los virus fagos que atacan a los gérmenes del cólera.

6 Premios Nobel

Si quiere un Premio Nobel, entonces uno de los mejores lugares para comenzar su trabajo podría ser un virus. En 2020, los investigadores recibieron premios Nobel de Medicina por su descubrimiento del virus de la hepatitis C. Sin embargo, la concesión de premios Nobel de virología se remonta a mucho más atrás.

Los virus se descubrieron por primera vez en 1892 cuando Dmitri Ivanovsky descubrió que las plantas de tabaco podían infectarse con enfermedades cuando se les inyectaba un líquido que había pasado a través de un filtro demasiado pequeño para que pasara cualquier bacteria. El agente infeccioso invisible pronto recibió el nombre de virus, del latín veneno o líquido viscoso. Algunos pensaron que un virus era algo líquido, pero Wendell Stanley logró aislar el virus del mosaico del tabaco y purificarlo en cristales para su estudio, demostrando que los virus eran partículas. Ganó el Premio Nobel por su trabajo en 1946.

Desde entonces, la investigación viral ha ganado el Premio Nobel decenas de veces por curar una infección viral, como la creación de la vacuna contra la fiebre amarilla, o por averiguar cómo virus como el papilomavirus causan cáncer de cuello uterino.

5 Números alucinantes

Es imposible contar el número de partículas de virus en la Tierra al mismo tiempo. Para cuando los contó, se habrían multiplicado y destruido muchas veces. Sin embargo, los científicos pueden hacer una buena estimación. Estos van desde 10 a la potencia 30 a 10 a la potencia 32, por lo que muchos dirían que hay alrededor de 10 a la potencia 31 en la Tierra. Eso es 1 con 31 ceros después. Para ponerlo en perspectiva, hay apenas 10 estrellas de potencia 21 en el universo observable.

Todos estos están en el planeta pero no podemos verlos. Esto deja en claro cuán pequeños son realmente los virus. Entonces, ¿qué pasaría si tomas unas pinzas muy finas y colocas todos estos virus de punta a punta? Un buen tamaño medio de un virus es de unos 125 nanómetros, una mil millonésima parte de un metro. Por lo tanto, divida la cantidad de virus por su tamaño promedio para averiguar hasta dónde se estiraría nuestra cadena de virus.

La respuesta es que nuestra cadena viral tendría una longitud de 800 millones de años luz. Esta pasaría mucho más allá de la galaxia más cercana y pasaría por los cúmulos de galaxias vecinos.

4 Pequeños virus

Hemos visto que los virus pueden ser pequeños, pero ¿qué tan pequeños pueden llegar a ser? Eso depende de sus ácidos nucleicos. Básicamente, un virus es simplemente un caparazón elegante alrededor de ADN o ARN. La capa ayuda a que el ADN o el ARN ingresen a la célula huésped y los ácidos nucleicos obligan a la célula huésped a producir más capas para que el virus se pueda propagar. ¿Cuántos genes puede tomar eso?

Para los circovirus que infectan a los cerdos, todo lo que necesitan son tres genes. La longitud total de su genoma tiene solo 1726 pares de bases, en comparación con el genoma humano de más de 3 mil millones de pares de bases. Con solo tres genes, el virus puede invadir una célula y replicarse. Con un genoma tan corto solo necesita una pequeña capa para albergarlo. Los circovirus tienen solo 17 mil millonésimas de metro de diámetro.

Algunos investigadores están tratando de hacerse aún más pequeños. Un grupo ha anunciado que fabricaron un virus artificial a partir de fragmentos de proteína y ADN de 12 mil millones de metros de largo. Se espera que más virus artificiales puedan tener un papel en los tratamientos médicos avanzados.

3 Virus gigantes (reanimados)

Sin embargo, no todos los virus se contentan con permanecer pequeños. Algunos de ellos pueden volverse bastante grandes, si considera que las bacterias son grandes. Cuando los investigadores fueron a buscar bacterias en una torre de enfriamiento, recolectaron lo que pensaron que eran bacterias, pero no pudieron identificarlas. Fue solo mucho más tarde cuando se descubrió que eran un tipo completamente nuevo de virus gigante. Lo llamaron Mimivirus, ya que era un virus MICROBE-MImicking. Su genoma tiene más de 12 millones de pares de bases y el virus es más grande que las bacterias más pequeñas.

Desde entonces se han descubierto otros virus gigantes, algunos de ellos en lugares inverosímiles. En 2014, se descubrió el virus más grande de la historia en la tundra helada de Rusia. Las muestras en las que se encontró tenían más de 30.000 años. Luego hicieron lo obvio y trataron de reanimarlos.

Los científicos expusieron amebas a los virus descongelados, ya que saben que otros virus gigantes infectan estos organismos unicelulares. A pesar de ser de la Edad de Piedra, los virus invadieron con éxito las células y se replicaron. La capacidad de los virus de permanecer activos después de tanto tiempo ha llevado a algunas especulaciones de que el derretimiento del permafrost puede liberar patógenos humanos olvidados hace mucho tiempo.

2 Virus sobre virus

El mamavirus es otro virus gigante que se descubrió en una torre de enfriamiento, infectando amebas, pero lo que más entusiasmó a los científicos fue el descubrimiento de otro virus asociado a él. Este virus mucho más pequeño ataca al mamavirus y se alimenta de él como un parásito. Debido a esto, los investigadores lo llamaron Sputnik y los otros virus que atacan a los virus se conocen como virus satélite.

Sputnik no puede infectar una ameba por sí solo y reproducirse. Solo puede replicarse en amebas que ya hayan sido infectadas por un mamavirus. En lugar de secuestrar directamente la propia maquinaria de la célula, Sputnik usa las proteínas de replicación del virus para hacer copias de sí mismo.

Ni siquiera los virus son inmunes a los insidiosos e ingeniosos métodos de invasión viral.

1 Eres parte virus

Todos los seres humanos portamos virus de algún tipo u otro dentro de nosotros, pero también tenemos virus atrapados dentro de nuestro genoma. Algunos virus no se contentan con simplemente replicarse en nuestras células. Algunos usan máquinas moleculares para cortar nuestro ADN e insertar el suyo en él. Si hacen esto en un espermatozoide o un óvulo, entonces su ADN puede transmitirse de generación en generación. Durante millones de años, esto ha sucedido con tanta frecuencia que alrededor del 8% del genoma completo de cualquier persona está formado por estos virus que se han fosilizado dentro de nosotros.

Los virus en los genomas incluso se pueden usar para rastrear la evolución. Si dos especies tienen evidencia de que el mismo virus las infecta, entonces puede ser una pista de que el ancestro común de ambas se infectó antes de que evolucionaran a especies separadas.

Una vez que los virus quedan atrapados en nuestro genoma, sin embargo, el genoma y su transmisión pueden tener grandes efectos en la evolución. La mayoría de los virus se inactivan y se reorganizan a lo largo del genoma y, a veces, esta mezcla puede ser ventajosa. Algunos genes humanos utilizan las regiones promotoras del ADN viral para activarse. Algunos incluso han sido incorporados al sistema de respuesta inmunitaria humana, un caso de virus que luchan contra virus.

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