Los 10 datos más importantes sobre los planetas enanos

Los 10 datos más importantes sobre los planetas enanos

Después de todo, es un mundo pequeño. Esa fue la conclusión a la que se llegó en una reunión de agosto de 2006 de la Unión Astronómica Internacional. Y aunque solo participaron 424 de los 9.000 miembros elegibles con derecho a voto, equivalía a un aviso de desalojo planetario para Plutón.

Pero la reunión hizo más que reducir el sistema solar de nueve planetas en toda regla a ocho. También creó una clasificación completamente nueva de cuerpos celestes. Exploremos las cinco pequeñas maravillas de nuestro sistema solar: los planetas enanos.

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10 Ceres: Tan agradable que lo clasificaron dos veces

A pesar de ser el más pequeño de los cinco planetas enanos, Ceres fue el primero en ser descubierto. La razón es que Ceres, ubicada en el cinturón de asteroides entre Júpiter y Marte, es de lejos la más cercana. Entonces, a pesar de que es el enano más enano, el astrónomo siciliano Giuseppe Piazzi lo vio en 1801, más de un siglo antes de que Plutón diera a conocer su presencia planetaria.

Llamar a Ceres planeta, incluso de la variedad enana, parece generoso. Con solo 950 km de diámetro, su masa es solo el 0,015 por ciento de la de la Tierra y 14 veces menor que la de Plutón. De hecho, Ceres es tan minúsculo que TAMBIÉN está clasificado como un asteroide; aunque en defensa de Ceres, es el asteroide más grande del sistema solar.

Ceres es una roca entre guijarros relativos: comprende una cuarta parte de la masa total del Cinturón de Asteroides y, a diferencia de sus vecinos, tiene un cuerpo casi redondo y probablemente tiene hielo de agua debajo de su corteza. Respaldando esta afirmación, en 2014 el Observatorio Espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea detectó vapor de agua arrojándose desde dos áreas diferentes de Ceres, posiblemente de volcanes de hielo, lo cual es bastante impresionante.

Ceres es lo suficientemente distinta de sus alrededores que se le otorgó el estatus de planeta enano en 2006. Lleva el nombre de la diosa romana de las cosechas, que es también la razón por la que el cereal para el desayuno obtuvo su nombre. (1)

9 Misión a Ceres: un viaje atrás en el tiempo

Ceres es un superviviente todavía intacto de los primeros días del sistema solar, hace unos 4.600 millones de años, por lo que el estudio de sus características proporciona revelaciones sobre los componentes básicos del sistema solar. En 2007, la NASA lanzó una ambiciosa misión para mapear exhaustivamente a Ceres (y Vesta, el siguiente objeto más grande en el Cinturón de Asteroides) colocando una nave espacial en órbita a su alrededor. Apodada la Misión Dawn en honor a sus intenciones centradas en los orígenes, la nave llegó a Ceres en marzo de 2015.

La información recopilada indica que Ceres probablemente se formó más lejos del sol y migró al interior del sistema solar; Esta afirmación se hizo porque la composición de la superficie de Ceres incluye grandes cantidades de amoníaco condensado, que requiere las temperaturas más frías del sistema solar exterior para formarse. La misión también encontró una gran cantidad de agua, incluido un manto rocoso con rocas ricas en agua (como arcillas) y una capa exterior helada.

Los científicos estaban particularmente intrigados por los componentes orgánicos de Ceres, los componentes básicos de la vida. Se descubrió una cadena de compuestos orgánicos de carbono-hidrógeno específica en uno de los cráteres más profundos de Ceres, lo que sugiere que el material se formó inicialmente en el océano que alguna vez fue profundo.

A la emoción se suma la evidencia de que Ceres estuvo geológicamente activa hace relativamente poco tiempo. Esto está respaldado por su brillante variedad de más de 300 características brillantes, llamadas fáculas, que brillan sobre un paisaje que de otro modo sería oscuro. El más brillante de estos contiene el mayor depósito de minerales de carbonato jamás visto fuera de la Tierra. Esto sugiere que el agua salada subió a la superficie de Ceres en el pasado reciente y depositó sales, un signo de un planetoide "vivo" saludable. (2)

8 Eris: Un clavo mal juzgado en la tumba de Plutón

Una de las razones por las que Plutón fue degradado en 2006 fue el descubrimiento de Eris un año antes (hasta el día de hoy, los dos todavía no hablan). Cuando los astrónomos encontraron a Eris en enero de 2005, inicialmente se pronunció como el planeta enano más grande hasta el momento; su diámetro se estimó en 2.300-2.400 km, lo que lo hace un 27% más masivo que Plutón. Esto llevó a la Unión Astronómica Internacional (IAU) a reconsiderar su definición de planeta, el primer demérito en el debilitamiento de Plutón sobre la condición planetaria completa.

El problema es … bueno, simplemente estaban equivocados. Más observaciones sugirieron que Eris es en realidad un poco más pequeño que Plutón. Desafortunadamente, esto no se dio cuenta hasta 2010, cuatro años después de que Plutón fuera arrancado. ¡Ups! Afortunadamente, la masa pura no fue la razón principal por la que Plutón fue degradado, más sobre eso más adelante.

De vuelta a Eris, que tiene una racha salvaje. Por un lado, su órbita es muy errática, cruza la de Plutón y casi se cruza con la de Neptuno en un extraño viaje de forma ovalada que lleva a Eris y su luna, Disnomia, 557 años en dar la vuelta al sol, más del doble del tiempo que tarda Plutón. Al hacerlo, Eris entra y sale del Cinturón de Kuiper, una banda de cuerpos en su mayoría del tamaño de un asteroide más allá de Neptuno ocupada por cada planeta enano excepto Ceres.

La superficie de Eris probablemente consiste en nitrógeno y metano dispersos en una capa extremadamente delgada de un milímetro. Algunos científicos piensan que lo que vemos como la superficie de Eris en realidad es su atmósfera condensada, que potencialmente se expande en gas cuando el planetoide está más cerca del sol. (3)

7 ¿El décimo planeta?

La entrada anterior analiza cómo el descubrimiento de Eris llevó a un reexamen de cómo se clasificaron los planetas, iniciando el deslizamiento de un año de Plutón hacia la degradación. Pero ese resultado no fue inevitable; otra posibilidad clara era agregar a Eris como el décimo planeta en toda regla del sistema solar. Desafortunadamente para Plutón, el debate descendió a la IAU reescribiendo su definición de un planeta completo, y un criterio, la capacidad de un cuerpo celeste para despejar su entorno a través del dominio gravitacional, no fue cumplido ni por Eris ni por Plutón.

Por esa razón, el 26 de agosto de 2006, Plutón fue degradado y se creó una nueva designación, "planeta enano". Junto con Plutón, Eris y Ceres también recibieron esta clasificación, y muchos llamaron a Eris "El primer enano" porque su descubrimiento condujo directamente a esta categoría específica.

De hecho, la disrupción de Eris se defiende en su mismo nombre. Cuando se descubrió inicialmente en 2005, se llamaba extraoficialmente Xena. Pero dado su impacto divisivo tanto en la IAU como en los proyectos científicos de tercer grado, el planetoide fue rebautizado para honrar a la diosa griega de la discordia.

"(Eris) despierta los celos y la envidia para provocar peleas e ira entre los hombres", explica Mike Brown, profesor de astronomía planetaria en el Instituto de Tecnología de California. Según cuenta la leyenda, después de ser rechazado por una invitación de boda, Eris comenzó con rencor una disputa entre diosas que condujo a la Guerra de Troya.

"Es una diosa bastante divertida, de verdad", añade Brown. Plutón podría usar un adjetivo diferente. (4)

6 El enano con forma de patata

Otro nativo del Cinturón de Kuiper es Haumea, cuya característica destacada es su distintiva forma aplanada. Esto se debe a que Haumea es uno de los objetos grandes que giran más rápido en el sistema solar, y la fuerza generada por este giro distorsiona el planetoide en una forma de papa alargada que se parece más a un fútbol americano que a uno europeo.

Los días pasan volando en Haumea, que completa una rotación completa cada cuatro horas. Eso es asombrosamente rápido en términos astronómicos, lo que hace que los científicos especulen que un impacto masivo hace miles de millones de años pudo haber iniciado el rápido giro de Haumea y, en el proceso, también creó sus dos lunas, Namaka y Hi’iaka. (Haumea lleva el nombre de la diosa hawaiana de la fertilidad, sus lunas por las hijas mitológicas de la diosa).

Haumea tiene otra característica que la diferencia de sus hermanos: los anillos. Los científicos anunciaron el descubrimiento en 2017 después de ver a Haumea pasar frente a una estrella, lo que lo convierte en el primer objeto conocido del Cinturón de Kuiper con anillos.

Aparte de eso, sin embargo, Haumea es un poco misterioso. El sitio web de la NASA admite que se sabe muy poco sobre la atmósfera y la superficie del planeta enano. Tiene aproximadamente el mismo ancho que Plutón y tarda un poco más (285 años) en orbitar el sol. Aún así, lo que se sabe sobre Haumea ya lo distingue de sus compañeros enanos. (5)

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5 Makemake Acabados Lo que empezó Eris

Otro orgulloso habitante del Cinturón de Kuiper es Makemake, que también jugó un papel importante en la expulsión de Plutón de la fraternidad de planetas en toda regla. Mucho de esto tiene que ver con el tiempo; como Eris, Makemake se descubrió a principios de 2005 y ayudó a que la IAU reconsiderara su definición de planeta.

Como se mencionó anteriormente, los científicos inicialmente, y erróneamente, creyeron que Eris era más grande que Plutón, lo que llevó a su consideración de corta duración para el estado de planeta completo. Desafortunadamente para ambos, uno de los factores que resolvió esta disputa fue el descubrimiento de Makemake solo dos meses después de Eris. A diferencia de las comparaciones entre Eris y Plutón, no se pudo hacer un caso relacionado con el tamaño para el minúsculo Makemake, que era claramente mucho más pequeño que ambos.

Con Makemake, los científicos tenían un objeto que claramente no era lo suficientemente grande para ser llamado planeta. Y una vez que quedó claro que Plutón actuaba más como Makemake que, digamos, como Marte, la escritura estaba en la pared. Ahora había tres pequeños objetos planetarios en aproximadamente el mismo lugar, el Cinturón de Kuiper, actuando de manera similar. Esto llevó directamente a la afirmación, ratificada en 2006, de que solo los objetos que "limpian su vecindad" mediante el dominio gravitacional pueden denominarse planetas completos.

Ninguno de los tres cumplió con este criterio. La solicitud de Eris para la condición de planeta fue denegada y Plutón perdió su posición por completo. Muchas gracias, Makemake. (6)

4 Abran paso a Makemake

Por supuesto, Makemake es más que una réplica de los aspirantes a planetas. Makemake eclipsa a su hermano más masivo Eris como el segundo objeto más brillante en el Cinturón de Kuiper; solo Plutón es más brillante. Y a pesar de tomar 305 años terrestres para dar la vuelta al sol, un día en Makemake dura aproximadamente 22 1/2 horas, muy similar a los días para nosotros, los terrícolas y nuestro vecino celestial más cercano, Marte.

Como los mejores astrónomos pueden decir desde tan gran distancia (Makemake está a unos 6,847,000,000 km del sol, que está a solo 150 millones de km de nosotros, un tiro de piedra estelar), el planetoide es de color marrón rojizo, como Plutón. Su superficie parece estar repleta de etano, así como de grandes bolitas de metano congelado.

Makemake también tiene una luna minúscula. Oficialmente llamado S / 2015 (136472) 1 y afortunadamente apodado MK 2, se estima que el radio del satélite es de solo 80 km. (Para que conste, la luna más pequeña del sistema solar es Deimos, una de las dos lunas de Marte, cuyo diámetro mide solo 11 km.) MK 2 es aproximadamente 1.300 veces más débil que Makemake, tan difícil de detectar que la NASA todavía lo considera un "provisional". " Luna.

Finalmente, Makemake obtuvo su nombre muy extraño de una manera muy extraña. Por alguna razón, su descubridor apodó su hallazgo como "Conejo de Pascua". Cuando llegó el momento de darle al enano un nombre propio, en honor a una deidad, como sus hermanos celestiales, eligieron a Makemake, el dios creador del pueblo Rapa Nui de … lo adivinaste: Isla de Pascua. (7)

3 Plutón estaba esperando a ser eliminado

Finalmente llegamos a Plutón, el pequeño planeta que podría … no. A pesar de disfrutar de tres cuartos de siglo como un planeta en toda regla, Plutón fue expulsado sin ceremonias de la gran hermandad gracias a los esfuerzos combinados de Eris y Makemake, como se explicó anteriormente.

Todo empezó muy bien para el pequeño. Plutón fue descubierto en febrero de 1930 por el astrónomo estadounidense Clyde William Tombaugh, la culminación de años de predicciones de colegas científicos sobre la probable existencia de un noveno planeta. Plutón se convirtió en el único planeta nombrado por una niña de 11 años, cuando Venetia Burney de Oxford, Inglaterra, dijo que el nuevo descubrimiento debería llevar el nombre del dios romano del inframundo. Posteriormente, las cinco lunas de Plutón también recibieron el nombre de figuras asociadas con Plutón; su satélite más grande, Caronte, rinde homenaje al barquero del río Styx que transporta almas frescas al inframundo.

Pero aquí está el problema: los científicos encontraron a Plutón con pretensiones sesgadas. Buscaban activamente un noveno planeta y estaban muy felices de otorgar este título a su preciado hallazgo. Esto, a pesar de que Plutón tiene solo 2250 km de ancho, aproximadamente la mitad del ancho de los Estados Unidos. Caronte complicó aún más las cosas: cuando se descubrió en 1978, pronto quedó claro que la luna más grande de Plutón tenía la mitad de masa que el planeta en ese momento. El resultado problemático fue que sus fuerzas gravitacionales bastante iguales hicieron que los dos se orbitaran como un sistema planetario doble. Eso no es una luna, es un compañero.

Entonces, realmente, Plutón solo estaba esperando ser eliminado de la lista de planetas durante décadas. Eris podría muy bien haber sido el noveno planeta durante 75 años si se hubiera encontrado primero. (8)

2 Aún así, Plutón es el enano menos enano

A pesar de no estar a la altura de Neptuno, Urano o Mercurio, o incluso siete de las lunas de los planetas llenos, incluida la nuestra, Plutón sigue siendo un destacado en su categoría.

Para empezar, Plutón es el planeta enano más grande, una distinción que Eris perdió temporalmente y luego se recuperó una vez que los astrónomos se dieron cuenta de que Eris no era tan grande como se pensaba inicialmente. Plutón también es, con mucho, el más brillante de su clase, eclipsando al subcampeón Makemake. También viaja a lo largo de una órbita excéntrica y claramente inclinada; En ocasiones, durante su viaje de 248 años terrestres alrededor del sol, Plutón está en realidad mucho más cerca de su estrella que Neptuno, el planeta más lejano propiamente dicho.

También tenemos mucha más información sobre Plutón que sobre los otros enanos. Esto se debe a que en enero de 2006, siete meses antes de que Plutón perdiera oficialmente su condición de planeta en toda regla, la nave espacial New Horizons de la NASA se dispuso a explorar el mundo distante. La nave llegó a Plutón en julio de 2015 y, entre otros descubrimientos, encontró montañas hechas de hielo que pueden flotar sobre una capa de hielo de nitrógeno.

New Horizons también dirigió su atención a la luna más grande de Plutón, Caronte, donde notó un polo norte cubierto con material rojizo que probablemente escapó de la atmósfera de Plutón que se forma y se disuelve dependiendo de la distancia del planetoide al sol. (9)

1 ¿Un enano distante?

En 2003, tres años antes de que Plutón fuera degradado al equipo universitario junior planetario, un trío de investigadores descubrió lo que en ese momento era el objeto conocido más frío y más distante del sistema solar. En honor a su frialdad (los científicos creen que la temperatura nunca supera los -400 ° Fahrenheit), nombraron su hallazgo Sedna, en honor a la diosa inuit del mar que, según la leyenda, habita en las profundidades del océano Ártico.

Mucho más allá del Cinturón de Kuiper, al que cuatro de los cinco planetas enanos llaman hogar, Sedna está tan lejos que apenas se encuentra en el sistema solar, a unos 130 mil millones de kilómetros de distancia. (Por el bien del contexto, el sol está a solo 146 millones de kilómetros de la Tierra). Siguiendo una extraña órbita elíptica, Sedna tarda aproximadamente 10.500 años terrestres en orbitar el sol. Eso es asombrosamente largo.

Sin embargo, no es tan asombroso el tamaño de Sedna, que se estima entre 1300-1770 km de diámetro, aproximadamente el 75% del de Plutón. Aún así, a medida que avanzan los planetas enanos, eso no es descalificantemente pequeño. Entonces, la única razón por la que Sedna no se ha convertido en el sexto enano es algo llamado equilibrio hidrostático: un equilibrio estabilizador de fuerza que presiona tanto hacia arriba como hacia abajo. Sedna está demasiado lejos para que esto se pueda medir con la tecnología actual, por lo que por ahora está atascado en el estado de "planeta menor", lo que parece totalmente injusto en mi opinión científica. Penalizar a Sedna por nuestras deficiencias tecnológicas es la típica arrogancia terrestre. (10)

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Christopher Dale

Chris escribe artículos de opinión para los principales periódicos, artículos sobre paternidad para Parents.com y, como no está del todo bien de la cabeza, ensayos para medios de sobriedad y publicaciones sobre salud mental.

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