10 estrategias extrañas para la conservación de la vida silvestre que realmente funcionaron

10 estrategias extrañas para la conservación de la vida silvestre que realmente funcionaron

El principal problema con el que se enfrentan los biólogos de la conservación es la población: o hay demasiado de una especie o no hay suficiente de otra. Debido a la diversidad en los reinos animal y vegetal, gran parte del trabajo de conservación se ocupa de las formas más efectivas de matar especies "malas" y alentar a las "buenas" a reproducirse. Estas son algunas de las ideas más interesantes que los científicos han utilizado para controlar la vida de otras especies.

10 Campo de entrenamiento Panda

Algunos programas de cría de pandas en cautiverio terminaron en angustia, como cuando Xiang Xiang, el panda criado en cautividad, fue asesinado solo un año después de ser liberado en la naturaleza. Ahí es donde entra la idea del campo de entrenamiento de pandas. Tao Tao era un panda gigante criado en la Reserva Natural de Wolong con el objetivo de prepararlo para vivir en la naturaleza.

Además del entrenamiento de su madre en habilidades básicas como escalar, los científicos sometieron a Tao Tao a ejercicios para prepararlo para peligros como tormentas, deslizamientos de tierra y depredadores. Lo más importante es que solo interactuaron con él vistiendo disfraces y aromas de panda para que no se acostumbrara a los humanos. Tao Tao fue liberado en 2012 y recapturado para un chequeo médico en 2017, donde se informó que estaba prosperando en la naturaleza. La escuela de supervivencia de pandas de Wolong cría varios cachorros de panda cada año, sometiéndolos a estrictos simulacros para asegurarse de que puedan cuidarse solos en la naturaleza.

9 Robots de vacío para zapping de pescado

De los creadores de Roomba llega The Guardian, un simpático robot marino con la misión de acabar con tantos peces león como sea posible. El pez león es una especie venenosa que se ha convertido en una gran amenaza en áreas como las Bahamas, donde consume muchas más especies que cualquier depredador local. Ningún depredador está interesado en el pez león debido a su veneno, pero los humanos pueden comerlo cuando se preparan correctamente. El problema es que son difíciles de capturar con los métodos de pesca tradicionales.

Ahí es donde entra en juego el Guardián. La versión actual del Guardián puede nadar hasta 500 pies por debajo de la superficie, donde aturde a los peces león y los succiona en un tubo de retención para que puedan volver a subir. Todavía requiere un control remoto cuando se lanza al océano para asegurarse de que no ataca especies similares por error, pero es probable que las iteraciones futuras puedan detectar peces león con una precisión similar a Terminator.

8 Vigilancia de Dugong Drone

Los dugongos son un pariente oriental del manatí cuyo hábitat es importante para el ecosistema costero de los océanos Índico y Pacífico occidental. Dado que son criaturas muy tímidas, ha sido un verdadero lío para los científicos monitorear esta especie única y amenazada utilizando métodos tradicionales. Hasta hace poco, la mejor opción era un reconocimiento aéreo con un hidroavión, pero ese tipo de vuelos pueden ser peligrosos y costosos, especialmente cuando te quedas sin gasolina a cientos de millas de la isla habitada más cercana.

Es por eso que los científicos recurrieron a los drones y desarrollaron un método de seguimiento remoto que es mucho más ecológico y preciso que el uso de aviones. Los drones se lanzan desde pequeñas embarcaciones y recolectan miles de imágenes en un vuelo, que son analizadas por un algoritmo de detección de dugongos que acerta en el 70% de las veces. Esto permite a los investigadores elaborar mapas de densidad de población para esta especie vulnerable en unos pocos días, lo que lo convierte en un proceso increíblemente útil y que ahorra tiempo. Probablemente un uso mucho mejor de la tecnología de drones que cualquier cosa que tu extraño vecino esté haciendo con ellos.

7 Grúa encubierta

Si quieres colgar con grúas, tienes que lucir bien. Esa es la idea detrás de los programas de cría que crían grullas chillonas con sustitutos humanos con túnicas blancas y títeres de mano con forma de grulla. Las grullas chillonas criadas por humanos a menudo se imprimen en ellos, reconociéndolos como cuidadores. Esto puede provocar una grave crisis de identidad cuando la grulla alcanza la edad de apareamiento y ve a los humanos como posibles compañeros. La solución obvia es engañar a las grullas haciéndoles creer que nosotros también somos grullas.

Las grullas chillonas son el ave más alta de América del Norte, por lo que es fácil para ellos vernos como iguales en términos de tamaño. Todo lo que necesitas para completar el disfraz es una cubierta blanca de pies a cabeza con una marioneta de cabeza de grulla al final de un brazo. Los ruidos humanos están limitados alrededor de las grullas y se emiten llamadas para que los polluelos se acostumbren al sonido de su propia especie. Esfuerzos de conservación como estos han ayudado a rescatar a la grulla chillona del borde de la extinción. En la década de 1940, solo quedaban 16 grúas; ese número es ahora de más de 800, la mayoría de ellos en estado salvaje.

6 Pez Espantapájaros Robot

No todos los proyectos de control de peces requieren secuestrar especies invasoras en un robot de vacío. A veces, todo lo que necesitas hacer es asustarlos un poco. Esta fue la idea detrás de un robot de silicona construido por investigadores de la Universidad de Nueva York para parecerse y actuar como un bajo de boca grande. Su objetivo es el pez mosquito, una pequeña especie que se introdujo en muchos entornos de agua dulce para controlar las poblaciones de mosquitos, pero que ahora se ha convertido en una amenaza ecológica.

Los ensayos iniciales de esta lubina espantapájaros demostraron que era capaz de inducir estrés en las poblaciones de peces mosquito e incluso hacer que perdieran peso. El estrés y la pérdida de peso reducen sus posibilidades de reproducción, lo que ayudaría a controlar a la población. El objetivo es reducir las poblaciones de peces mosquito sin tener que matarlos, tanto por preocupaciones humanas como porque la especie está tan extendida que sería difícil matarlos en grandes cantidades sin afectar el ecosistema en general. El bajo robot todavía se encuentra en etapas de prototipo, pero las iteraciones futuras podrían lanzarse a la naturaleza para nadar y asustar a todos los peces mosquito que vean.

5 Tren Transcontinental Muskox

Este es un retroceso de los primeros días de la conservación de la vida silvestre estadounidense. El buey almizclero prevaleció en partes de Alaska hasta finales del siglo XIX, cuando una combinación de caza excesiva y condiciones climáticas acabó con los últimos rebaños de Alaska. Algo sobre eso no les cayó bien a los legisladores estadounidenses, porque en la década de 1930 el Congreso de los Estados Unidos asignó fondos para la reintroducción de bueyes almizcleros en Alaska. Gracias a este esfuerzo, hoy la población de bueyes almizcleros del estado supera los cinco mil.

Así es como lo lograron: primero, un grupo de marineros noruegos capturó 34 bueyes almizcleros de Groenlandia y los llevó de regreso a Noruega, donde abordaron un barco de vapor con destino a la ciudad de Nueva York. Allí pasaron un mes en cuarentena, a salvo pero sin poder disfrutar del brillo y el glamour de la Gran Manzana. Luego, la manada abordó un tren con destino a Seattle y otro barco de vapor de allí a Seward, Alaska. Tomaron otro tren a Fairbanks, Alaska, donde recibieron un descanso de cinco años antes de abordar otro barco de vapor que los llevó a la isla Nunivak en el mar de Bering (y casi se hundió en el camino). Recuerde que los bueyes almizcleros están cubiertos por dos capas de lana peluda diseñada para resistir los inviernos árticos, y ahora imagina lo incómodo que debe haber sido ese viaje de 13.000 kilómetros. Aún así, la mayor parte de la manada original sobrevivió y la población de Nunivak es ahora de alrededor de 600. También sembró varias otras manadas en la parte continental de Alaska que prosperan hasta el día de hoy.

4 Electroeyaculación

La inseminación artificial es común en la agricultura y la conservación, pero a algunas especies no les agrada … digamos, la recolección manual. Se puede persuadir a los caballos y algunos toros más amigables para que renuncien a las muestras a la antigua en caso de necesidad, pero ¿qué pasa cuando necesitas semillas de algo un poco más agresivo, como un león o un tigre? Una de las soluciones es la electroeyaculación, que se usa más en ganado cuyos propietarios no tienen ganas de acercarse demasiado. Los métodos varían, pero lo básico implica la inserción de una sonda rectal que oscila entre cero y voltaje máximo, estimulando las contracciones musculares para inducir la eyaculación. Los prototipos desarrollados en gatos domésticos con tubos de plástico y alambres de cobre se han reformateado para animales más grandes como los leopardos de Amur y los tigres siberianos. Una historia de éxito reciente del zoológico de Singapur produjo un cachorro de león llamado Simba a partir de la electroeyaculación de un león geriátrico cuyo nombre debería poder adivinar. Simba fue el primer cachorro de Mufasa de 20 años, y desafortunadamente también el último, ya que no sobrevivió al impactante procedimiento. Sigue siendo una mejor manera de hacerlo que ser pisoteado por los ñus.

3 Casco de eyaculación de pájaro

Sirocco el kakapo es un pájaro de Nueva Zelanda al que le gusta demasiado la gente. El loro nocturno no volador proviene de una especie que casi se extinguió pero que está regresando debido a los esfuerzos de reproducción. Desafortunadamente para Sirocco, creció rodeado de humanos y se imprimió en sus cuidadores, lo que hizo que tuviera muy poco interés en aparearse con los de su propia especie. Sin embargo, ha intentado aparearse con humanos, sobre todo en un video viral de 2009 donde monta al zoólogo Mark Cawardine y valientemente intenta hacer bebés con el cráneo del científico.

Su afecto por las cabezas humanas hizo que los científicos inventaran Sirocco, un "casco de eyaculación", una pieza de goma para la cabeza cubierta de pequeños hoyuelos para recolectar el semen. El problema es que los kākāpō son amantes prolijos, que a menudo tardan casi una hora en terminar. Nadie tenía la energía suficiente para dejar que Sirocco le diera cucharadas a sus cráneos durante tanto tiempo, por lo que el pájaro permaneció célibe. A pesar de la falla del casco de eyaculación en sí, la loca historia de Sirocco ha atraído la atención mundial sobre la difícil situación de su especie, por lo que de todos modos lo contamos como una victoria para la conservación. El pájaro célebre ahora tiene veintitantos años y vive solo en una isla, aceptando ocasionalmente visitas de los jefes de amantes del pasado. El casco se exhibe en el Museo Nacional de Wellington.

2 Salchicha de sapo venenoso

Los sapos de caña son una de las especies invasoras más notorias del mundo. Los videos de automovilistas atropellando a los anfibios venenosos han llamado la atención sobre lo despreciada que es esta especie en Australia. Una de las mayores preocupaciones es su efecto en animales como el quoll, un pequeño marsupial que se alimenta del sapo de caña pero puede morir por el veneno de sus glándulas. Aparentemente, los sapos de caña son demasiado sabrosos para dejarlos pasar, por lo que los científicos han desarrollado una forma de quitarles el sabor a la carne de los quolls. Primero, los sapos vivos se congelan hasta morir, se pelan y se muelen para convertirlos en salchichas, un proceso que es notoriamente apestoso. Luego, el fabricante de salchichas agrega una sustancia química llamada tibenzol que causa náuseas en los animales. Finalmente, las salchichas de sapo contaminadas se dejan caer en el país de los quolls en helicóptero. Aunque los resultados iniciales después de la primera caída en 2018 fueron cuestionables, la estrategia de las salchichas parece hacer que los quolls se alejen de los sapos de caña.

1 Paracaidismo castor

Después de la Segunda Guerra Mundial, la gente comenzó a mudarse al área de Payette Lake, Idaho, donde los castores locales habían estado ocupados durante siglos sin un Mini-Mart a la vista. Después de un tiempo, los castores comenzaron a luchar contra los asentamientos humanos y causaron daños reales a los sistemas de riego y huertos. No es sorprendente que la gente no estuviera interesada en mudarse, por lo que tuvieron que encontrar una manera de alejar a los castores. El terreno montañoso de Idaho hizo que la reubicación a caballo y en camión fuera costosa y peligrosa para los castores, que no pueden soportar largos períodos de calor fuera del agua.

La solución llegó en forma de aviones militares y paracaídas excedentes. A través de una serie de pruebas, los administradores de vida silvestre desarrollaron una caja que era lo suficientemente resistente como para sostener un castor y se abría suavemente cuando tocaba el suelo. Las primeras pruebas se realizaron en un viejo castor llamado Geronimo, que fue arrojado desde un avión en una caja de castores con un paracaídas una y otra vez hasta que los científicos estuvieron seguros de que estaba a salvo. Sin embargo, no te sientas mal por el viejo Geronimo. Obtuvo registro prioritario en el primer vuelo al nuevo territorio, junto con un harén de tres mujeres para hacerle compañía. Setenta y seis castores en total fueron trasplantados de manera segura al desierto de Idaho, con solo una víctima cuya caja se abrió temprano y se cayó.

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